Atlas V: Με απόλυτη επιτυχία εκτοξεύτηκε την Κυριακή 17 Μαΐου 2020 από την Πολεμική Αεροπορία των ΗΠΑ πυραύλου Atlas V, ο οποίος μετέφερε το διαστημικό σκάφος X-37B. Η εκτόξευση πραγματοποιήθηκε στο Ακρωτήριο Κανάβεραλ με μία ημέρα καθυστέρηση, λόγω της κακοκαιρίας που έπληττε το Σάββατο τη Φλόριντα. Ήταν το έκτο διαστημικό ταξίδι του αεροσκάφους. Να σημειωθεί ότι το drone μοιάζει με μια μικρότερη έκδοση των επανδρωμένων διαστημικών λεωφορείων που αποσύρθηκαν από το διαστημικό πρόγραμμα των ΗΠΑ το 2011.

Όπως αναφέρει το BBC, το διαστημικό σκάφος – που περιγράφεται λειτουργικά ως όχημα ελέγχου τροχιάς (Orbital Test Vehicle – OTV) – έχει μια μυστική αποστολή, οι λεπτομέρειες της οποίας  παραμένουν άγνωστες. Θα περάσει μήνες σε τροχιά, πραγματοποιώντας εξ αποστάσεως μια σειρά πειραμάτων. Ο τεράστιος πύραυλος Atlas V, ο οποίος μετέφερε το X-37B, απογειώθηκε στις 9:14 π.μ. Από τα λίγα στοιχεία που έχουν γίνει γνωστά, το X-37B θα θέσει σε τροχιά έναν δορυφόρο και επιπλέον θα τεστάρει μια τεχνολογία ισχυρής ακτινοβολίας και την επίδρασή του σε βιολογικό υλικό, όπως σπόροι. Η εκτόξευση αφιερώθηκε στους Αμερικανούς γιατρούς και νοσηλευτές καθώς και στα θύματα της πανδημίας του κορονοϊού. Επάνω στην άτρακτο είχε γραφτεί οι λέξεις «America Strong».

Όλες οι προηγούμενες αποστολές του X-37B στο διάστημα έχουν χαρακτηριστεί απόρρητες και το Πεντάγωνο αρνείται να αποκαλύψει πολλές πληροφορίες σχετικά με τα ευρήματα των δορυφόρων και τις τεχνικές τους δυνατότητες. «Η νέα αποστολή του X-37B περιλαμβάνει περισσότερες πειραματικές δοκιμές από τις προηγούμενες» ανέφερε η Αμερικανίδα υπουργός Αεροπορίας, Μπάρμπαρα Μπάρετ.

Το πρόγραμμα X-37B ξεκίνησε το 1999. Το διαστημικό σκάφος μοιάζει με μια μικρότερη σε μέγεθος εκδοχή των επανδρωμένων διαστημικών λεωφορείων που αποσύρθηκαν από το διαστημικό πρόγραμμα των ΗΠΑ το 2011. Μπορεί να εισέλθει ομαλά στην ατμόσφαιρα του πλανήτη και να προσγειωθεί σε αεροδιάδρομο. Κατασκευάστηκε από την Boeing και χρησιμοποιεί για τροφοδοσία ηλιακά πάνελ ύψους εννέα μέτρων και βάρους σχεδόν 5 τόνων. Το άνοιγμα των φτερών του μετριέται στα 4,5 μέτρα. Η πιο πρόσφατη αποστολή του X-37B ολοκληρώθηκε τον Οκτώβριο του 2019, αφότου συμπλήρωσε 780 ημέρες σε τροχιά (πάνω από επτά χρόνια). Η διάρκεια της νέας του αποστολής δεν έχει γίνει γνωστή.