Οι Λεοντίδες, είναι μια μέσης έντασης βροχή διαττόντων, η οποία όμως κατά καιρούς εξελίσσεται σε εντυπωσιακή. Συνήθως δημιουργεί έως 15 “πεφταστέρια” ανά ώρα, αλλά κάθε περίπου 33 χρόνια εμφανίζει ένα περιοδικό αποκορύφωμα με εκατοντάδες ή και δεκάδες χιλιάδες μετέωρα την ώρα. Η πιο πρόσφατη θεαματική χρονιά τους ήταν το 2001. Επειδή στις 15 Νοεμβρίου φέτος υπάρχει Νέα Σελήνη, ο ουρανός θα είναι σκοτεινός και κατάλληλος για παρατήρηση, εφόσον δεν υπάρχουν σύννεφα.

Διαρκεί από τις 6 έως τις 30 Νοεμβρίου και φαίνεται να προέρχεται από τον αστερισμό του Λέοντα. Στην πραγματικότητα, πρόκειται για τα σωματίδια της σκόνης που έχει αφήσει πίσω της η ουρά του κομήτη 55Ρ/Τέμπελ – Τατλ, ο οποίος ανακαλύφθηκε το 1865 και κάθε Νοέμβριο τα απομεινάρια του διασταυρώνονται με την τροχιά της Γης.  Ο εν λόγω κομήτης, που ανακαλύφθηκε ανεξάρτητα από τον γερμανό αστρονόμο Βίλχελμ Τέμπελ στις 19 Δεκεμβρίου 1865 και τον αμερικανό συνάδελφό του Χόρας Τατλ στις 6 Ιανουαρίου 1866, θα πλησιάσει ξανά τη Γη το 2031 και το 2064.

Καθώς η Γη περιφέρεται γύρω από τον Ήλιο, τα απομεινάρια του κομήτη, τα οποία συνήθως έχουν βάρος μικρότερο του ενός γραμμαρίου, συναντούν το ανώτερο στρώμα της ατμόσφαιρας του πλανήτη μας σε ύψος 80 έως 130 χιλιομέτρων, αναφλέγονται λόγω της τριβής και ιονίζουν τα γύρω στρώματα της ατμόσφαιρας, σχηματίζοντας έτσι φωτεινές σφαίρες μήκους δύο έως τριών μέτρων, τα “πεφταστέρια” ή διάττοντες ή μετέωρα.

Ο πρώτος που μελέτησε επιστημονικά το φαινόμενο των Λεοντιδών ήταν ο αμερικανός φυσικός και αστρονόμος Ντένισον Όλμστεντ το 1833.  Η μεγαλύτερη “Καταιγίδα Διαττόντων” που παρατηρήθηκε ποτέ ήταν η “Καταιγίδα των Λεοντιδών” στις 12 προς 13 Νοεμβρίου του 1833 όταν τα μετέωρα έμοιαζαν με πυροτεχνήματα από μια ροή δεκάδων μετεώρων κάθε δευτερόλεπτο που διήρκεσε επί ώρες. Ένας ιστορικός μάλιστα το 1878 την θεώρησε ως ένα από τα 100 πιο σημαντικά γεγονότα του αιώνα. Πολλές ξυλογραφίες έχουν απεικονίσει το γεγονός με μεγάλη επιτυχία.

Κάτω: Η πιο γνωστή απεικόνιση του φαινομένου του 1833. Η λιθογραφία σχεδιάστηκε το 1889 για ένα θρησκευτικό βιβλίο. Το έργο ανήκει στον Adolf Vollmy και είναι βασισμένο σε ζωγραφικό έργο του ελβετού Karl Jauslin. Αυτό με τη σειρά του δημιουργήθηκε βάσει μίας μαρτυρίας ενός ιερέα που έζησε το φαινόμενο, ταξιδεύοντας από την Φλόριντα στην Νέα Ορλεάνη.

Με πληροφορίες από ΑΜΠΕ, Σαν Σήμερα, Wikipedia