Σύμφωνα με νέα αμερικανική επιστημονική έρευνα, περίπου 176.500 μετρικοί τόνοι συνθετικών μικρο-ινών απελευθερώνονται κάθε χρόνο στη Γη. Οι μικρο-ίνες αυτές αποτελούνται κυρίως από νάιλον και πολυεστέρα, τα οποία προέρχονται από το πλύσιμο των συνθετικών ρούχων στα πλυντήρια. Παρά το γεγονός ότι ο κόσμος έχει ευαισθητοποιηθεί σχετικά με τη ρύπανση των θαλασσών, η ξηρά αντιμετωπίζει το ίδιο πρόβλημα. Το 14% του συνολικά παραγόμενου πλαστικού χρησιμοποιείται για την παραγωγή συνθετικών ρούχων, και πλέον, οι ποσότητες του μικρο-ινών τους που καταλήγουν ετησίως στην ξηρά, ξεπερνούν αυτές που καταλήγουν στο νερό (167.000 τόνοι).

Οι μικρο-ίνες, μήκους 2 έως 5 χιλιοστών, δημιουργούνται σε όλα τα στάδια ζωής ενός ρούχου, και ιδίως κατά το πλύσιμό τους σε πλυντήρια ή ακόμα και στο χέρι. Αυτό έχει ως συνέπεια την μηχανική κατάτμηση των μικρο-ινών, οι οποίες καταλήγουν μαζί με το νερό σε χωματερές ή σε καλλιεργήσιμη γη.

Σύμφωνα με εκτιμήσεις των ερευνητών, με επικεφαλής τη δρα Τζένα Γκάβιγκαν του Πανεπιστημίου της Καλιφόρνια-Σάντα Μπάρμπαρα, από το 1950 έχουν απελευθερωθεί περισσότεροι από 5,6 μετρικοί τόνοι συνθετικών μικρο-ινών. Σημαντική παρατήρηση είναι ότι περίπου η μισή ποσότητα αυτών, απελευθερώθηκε την τελευταία δεκαετία. Από αυτά, περίπου 2 τόνοι κατέληξαν στην επιφάνεια του εδάφους και 0,6 τόνοι στις χωματερές, ενώ περίπου 3 τόνοι κατέληξαν στο νερό.

Αξιοσημείωτο είναι πως, σύμφωνα με την έρευνα που δημοσιεύτηκε στο περιοδικό “PLoS One”, ο μέσος άνθρωπος στον πλανήτη διέθετε στο σπίτι του 8 κιλά ρούχα το 1990, ενώ το 2016 ήταν πλέον 26.

Η ρύπανση από τις συνθετικές μικρο-ίνες αυξάνεται με ετήσιο ρυθμό 13%. Οι επιστήμονες προτείνουν, μεταξύ άλλων, τη δημιουργία αποτελεσματικότερων φίλτρων στα πλυντήρια και καλύτερων τεχνικών βιολογικού καθαρισμού του νερού.