Με επιφυλακτικότητα παρατηρούν οι επιστήμονες την πορεία του αστεροειδούς «Απόφις», ο οποίος βρίσκεται κοντά στη Γη. Πλέον οι επιστήμονες προσπαθούν να διαπιστώσουν πόσο επικίνδυνος είναι πραγματικά για τον πλανήτη μας κατά το κοντινό του πέρασμα από τη Γη το 2068.

Δημοσίευμα του LiveScience αναφέρει πως οι πιθανότητες σύγκρουσης εξακολουθούν να φαντάζουν πολύ χαμηλές. Σημειώνεται πως κάτω από συγκεκριμένες συνθήκες ο Ήλιος μπορεί να θερμάνει ανισομερώς έναν αστεροειδή, κάνοντάς τον να εκπέμπει θερμότητα ασύμμετρα. Ως αποτέλεσμα ο αστεροειδής μπορεί να σχηματίσει μια μικρή απόκλιση στην πορεία του – ένα φαινόμενο που ονομάζεται επιτάχυνση Yarkovsky.

Ωστόσο, οι επιστήμονες κατά τον υπολογισμό της πορείας του «Απόφις» στο παρελθόν δεν είχαν υπολογίσει την ώθηση αυτή. Ο αστεροειδής υπολογίζεται ότι θα περάσει κοντά από τη Γη το 2068, με τις πιθανότητες σύγκρουσης να είναι μικρές – μόλις 1 προς 150.000.

Η νέα επανεκτίμηση της τροχιάς του αστεροειδή δείχνει ότι απομακρύνεται από την εκτίμηση για τα 170 μέτρα ετησίως, εξαιτίας του φαινομένου Yarkovsky, όπως ανέφερε ο Ντέιβιντ Θόλεν, επικεφαλής συντάκτης της έρευνας και αστρονόμος του Πανεπιστημίου της Χαβάης στη Μανόα, σε συνέντευξη Τύπου.

«Βασικά η θερμότητα που εκπέμπει ένας αστεροειδής του δίνει ένα πολύ μικρό σπρώξιμο» εξήγησε κατά τη διάρκεια μιας virtual συνάντησης του Τμήματος Πλανητικών Επιστημών της Αμερικανικής Αστρονομικής Εταιρείας. «Το θερμότερο ημισφαίριο θα πίεζε ελαφρώς περισσότερο από το ψυχρότερο, και αυτό κάνει τον αστεροειδή να απομακρυνθεί από αυτό που θα προβλεπόταν σε μια αμιγώς βαρυτική τροχιά» ανέφερε.

«Το σενάριο σύγκρουσης το 2068 είναι ακόμα στο παιχνίδι» σημείωσε ο Θόλεν: «Πρέπει να παρακολουθούμε αυτόν τον αστεροειδή πολύ προσεκτικά». Ο αστεροειδής θα κάνει ένα πολύ κοντινό (μα ασφαλές) πέρασμα το 2029, επιτρέποντας λεπτομερέστερη παρατήρησή του από τηλεσκόπια- μάλιστα εικάζεται πως θα είναι ορατός ακόμα και με γυμνό μάτι.

Ο ίδιος σημείωσε πως ο «Απόφις» αποτελεί πηγή προβλημάτων για τους αστρονόμους, καθώς είχαν προβλεφθεί «πολλά σενάρια πρόσκρουσης» (που σε μεγάλο βαθμό αποκλείστηκαν) από τότε που εντοπίστηκε το 2004. Αρχικά, επιστήμονες είχαν εκτιμήσει ότι υπήρχε πιθανότητα 3% ο «Απόφις» να πέσει στον πλανήτη μας το 2029, μια πρόβλεψη η οποία αποκλείστηκε γρήγορα, αφού εκτενέστερες παρατηρήσεις έδειξαν την πραγματική πορεία του. Σε κάθε περίπτωση, εάν υπάρξει όντως απειλή σύγκρουσης, οι επιστήμονες θα το γνωρίζουν χρόνια πριν το 2068.