Με επιτυχία στέφθηκε η επιστροφή των δύο αστροναυτών της NASA με την κάψουλα Dragon Endeavour της SpaceX την Κυριακή. Το διαστημικό σκάφος της SpaceX, «Crew Dragon» προσθαλασσώθηκε στα ανοιχτά της Φλόριντα και έτσι οι Robert Behnken και Douglas Hurley επέστρεψαν την Κυριακή στις 21:48 ώρα Ελλάδος από τον Διεθνή Διαστημικό Σταθμό.

«Καλωσορίσατε στη Γη, και ευχαριστούμε που ταξιδέψατε με τη SpaceX» ανακοίνωσε ο διευθυντής της NASA στους αστροναύτες. Και συνέχισε, «Συγχαρητήρια στις ομάδες της NASA και της SpaceX για την απίστευτη δουλειά που κατέστησε δυνατή αυτήν την δοκιμαστική πτήση. Είναι μια απόδειξη για το τι μπορούμε να πετύχουμε όταν συνεργαζόμαστε για να κάνουμε κάτι που κάποτε φάνταζε αδύνατο. Οι συνεργάτες είναι το κλειδί για το πώς να προχωράμε πιο μακριά από ποτέ και να κάνουμε τα επόμενα βήματα για τολμηρές αποστολές στη Σελήνη και τον Άρη», πρόσθεσε ο διευθυντής της NASA Jim Bridenstine.

Η εντυπωσιακή προσθαλάσσωση

Η κάψουλα Dragon προσθαλασσώθηκε ανοικτά της Πενσακόλα της Φλόριντα όπως είχε προβλεφθεί στις 14:48 (21:48 ώρα Ελλάδας), ύστερα από ταξίδι 19 ωρών, σύμφωνα με εικόνες που μεταδόθηκαν απευθείας, αφού διαπέρασε προφανώς χωρίς ζημιές την ατμόσφαιρα της Γης. Τέσσερα μεγάλα αλεξίπτωτα επιβράδυναν την κάθοδο της κάψουλας.

«Ήταν δύο υπέροχοι μήνες και εκτιμούμε όλα όσα κάνατε ως πλήρωμα για να μας βοηθήσετε να αποδείξουμε τι μπορεί να κάνει το Dragon στην παρθενική του πτήση», σημείωσε ο Hurley σε άλλο μέλος πληρώματος που παραμένει, καθώς το διαστημικό σκάφος ετοιμαζόταν για το 21ωρο ταξίδι του στη Γη. Μάλιστα, η τελευταία φορά που αστροναύτες κατέληξαν στον ωκεανό κατά την επιστροφή τους ήταν τον Ιούλιο του 1975, κατά τη διάρκεια μιας αποστολής Apollo.

Έκτοτε, οι αστροναύτες προσγειώνονταν σε έδαφος, είτε με σκάφος της NASA είτε με κάψουλα Soyouz της αντίστοιχης ρωσικής υπηρεσίας. Η επιτυχημένη προσθαλάσσωση σηματοδοτεί μια νέα εποχή για την αμερικανική διαστημική υπηρεσία, που πλέον θα διαθέτει τουλάχιστον ένα εμπορικό σκάφος για την αποστολή αστροναυτών στο Διάστημα από αμερικανικό έδαφος.

Η προσυδάτωση είναι το τελευταίο βήμα της αποστολής που σχεδιάστηκε για να ελέγξει το σύστημα επανδρωμένων διαστημικών πτήσεων της SpaceX. Σε μια συνέντευξη Τύπου μετά την εκτόξευση του σκάφους τον Μάιο, ο ιδρυτής της SpaceX, Ελον Μασκ, τόνισε πως δεν ήταν σε θέση να «πανηγυρίσει τον θρίαμβο ακόμα», λέγοντας πως «η επιστροφή ίσως είναι πιο επικίνδυνη από την εκτόξευση».

Όπως είχε πει ο ίδιος, «πρέπει να διασφαλίσουμε ότι θα επιστρέψουν στα σπίτια τους με ασφάλεια και να έχουμε κάνει τα πάντα ώστε να ελαχιστοποιήσουμε το αυξημένο ρίσκο επικινδυνότητας της επιστροφής τους στη Γη».